Novedoso y eficaz dispositivo para la detección precoz del Cáncer Oral

Un dispositivo no invasivo que permite a los especialistas la identificación rápida y precisa del cáncer oral, podría resultar el método diagnóstico más efectivo para el tratamiento de la enfermedad, según comunica el ingeniero biomédico de la Universidad de Texas A&M que lo ha desarrollado.

El aparato, que podría ayudar a la supervivencia de muchos pacientes, utiliza la tecnología conocida como FLIM (Fluorescence Lifetime Imaging), Microscopía de fluorescencia de tiempo de vida, para medir y visualizar los cambios bioquímicos que se producen en la mucosa oral cuando el tejido se vuelve cancerígeno, dijo Javier Jo, Profesor Asociado del Departamento de Ingeniería Bioquímica. El dispositivo permite a los especialistas diferenciar las lesiones orales del paciente, en precancerosas, cancerosas o benignas.

La investigación llevada a cabo con financiación del Sistema Nacional de Salud, fue presentada en el Congreso Mundial de Imagen Molecular celebrado este año, un evento en el que científicos y profesionales de la Medicina discuten los avances más vanguardistas en imagen molecular. “Este dispositivo podría ser de gran ayuda para el especialista, en cualquier fase del manejo clínico del cáncer oral, desde la diagnosis y screening hasta la fase de tratamiento y monitorización de la recurrencia, lo que ocurre en un 30% de los pacientes que sobreviven”  dijo el Dr. Jo.

Esta tecnología de detección del cáncer oral llega en el mejor momento, dado el creciente número de casos que se vienen reportando sobre esta enfermedad en los últimos años.

El Sistema Nacional de Salud americano estima que más de 8.000 personas en Estados Unidos morirán a causa de este cáncer y otros 37.000 nuevos pacientes serán diagnosticados sólo en el presente año.

“Una detección precoz es clave” señala el Dr. Jo. Cuando el cáncer es diagnosticado de forma temprana, sin que se haya diseminado, la tasa de supervivencia a 5 años es del 80%, pero sólo un 30% de los pacientes son diagnosticados en esta fase precoz de la enfermedad. Esto es debido en gran parte, a que el diagnóstico del cáncer oral no siempre es fácil.

Generalmente, el médico se basa en una inspección ocular para localizar en la boca del paciente, lesiones sospechosas que considera que deben ser biopsiadas. Pero identificar estas áreas con precisión puede ser difícil, ya que en una misma zona pueden darse lesiones benignas y precancerosas/cancerosas, al mismo tiempo.

Esta diferenciación de las lesiones no puede realizarse a simple vista, e incluso con alguna experiencia previa en aparatos de imagen, puede resultar difícil su distinción, dando lugar en ocasiones, a falsos positivos y sometiendo al paciente a innecesarias y dolorosas biopsias. Además, la muestra de tejido biopsiada puede ser benigna, pero la zona de tejido circundante que no se extrae puede ser cancerosa y no ser diagnosticada.

En resumen, el diagnóstico del cáncer oral es a veces un jeroglífico que sería más fácil descifrar con el uso de tecnología de imagen óptica.

El dispositivo, que consiste básicamente en un pequeño microscopio de mano, utiliza tecnología FLIM para analizar de forma no invasiva, los cambios estructurales y moleculares que puedan producirse en el tejido, para determinar si es precanceroso o canceroso. Pueden observarse patrones de fluorescencia diferente –como huellas dactilares- que son específicas del tejido benigno, precanceroso o canceroso.

La tecnología que utiliza el dispositivo permite detectar diferencias en el espectro de fluorescencia (el color contenido en la luz fluorescente) y el tiempo de vida de dicha fluorescencia (relativo al tiempo que una molécula emite luz fluorescente después de haber sido excitada). Las anteriores implementaciones de esta tecnología que se han realizado,  han sido muy lentas y engorrosas y por tanto, han tenido escasa aplicabilidad al diagnóstico clínico. Sin embargo, el laboratorio del Dr. Jo ha desarrollado uno de los sistemas más rápidos de tecnología FLIM, que está siendo adaptado para las diferentes aplicaciones clínicas de diagnóstico, incluido el de la detección del cáncer oral. Otra ventaja añadida es que no es necesaria ninguna sustancia de contraste, ya que mide la fluorescencia natural del tejido.

Concretamente, el Dr. Jo examina la emisión de fluorescencia generada por tres moléculas presentes en el tejido: Colágeno, Nicotinamida adenina dinucleótido (NADH) y Flavin adenina dinucleótido (FAD). El colágeno emite una señal más intensa en el tejido normal o tumor benigno y se debilita cuando el tejido es precanceroso o canceroso, apareciendo incrementada la señal de NADH y FAD. Ello se debe a que estas dos moléculas están involucradas en el consumo energético de las células y precisamente, las células cancerosas utilizan un mayor volumen de energía para su rápida replicación.

“Con la tecnología FLIM podemos detectar la reducción en el tiempo de vida de la fluorescencia en el tejido precanceroso y los cambios que se producen en el espectro de fluorescencia en el tejido maligno, lo que no se evidencia en el tejido sano” dice el investigador. Y añade, “cuando introducimos esta información en el sistema informático para su procesamiento mediante un algoritmo que codifica los colores de las imágenes de la cavidad oral: si el tejido es benigno aparece el color verde y si es precanceroso o canceroso, se muestra de color rojo”.

Estudios preliminares en una muestra de 20 pacientes han proporcionado resultados que sugieren el gran potencial de esta tecnología en la distinción entre lesiones benignas y displasias o carcinomas de células escamosas en la cavidad oral. En los próximos años, el dispositivo será utilizado en diferentes centros médicos de Dallas, Brasil y Quatar, para seguir recabando datos con los que avanzar en la investigación y en la posterior comercialización de esta tecnología.

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Publicado en: Noviembre 2015

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